PORTRAIT. Tamilla Imanova: “It was impossible for the Russian people to remain silent.”

At just 26, Tamilla already has a brilliant humanitarian and professional record. With a degree in law from one of the best universities in Moscow, the young Russian earn her stripes as a lawyer at the Memorial Human Rights Defence Centre in the capital. Winner of the 2023 Marianne Initiative, Tamilla Imanova talks to Eye about the defence of human rights in Russia, and the impact of activism on the war in Ukraine.


A life for human rights and civil liberties

Defending human rights was not, however, her first career choice. At the age of 16, during a school exchange to the United States in Rio Vista, Texas, she discovered a standard of living unknown to her until then, which she would like to bring back to her native city in Russia.

People lived better than we do. Children could drive at 16, they had modern computers at school (we had them too, but old ones), better education and teachers were respectful,” she lists wistfully. “In Russia, teachers very often disrespect you, just as the government won’t respect you as a citizen.” A reflection also nourished by her hobbies such as tennis lessons and the chess club, gradually giving birth to a vocation within her.

The sunny young woman remembers that she didn’t want to become a lawyer in her first year of law school, but that she had always wanted to help others. While looking for a work placement, she discovered Memorial, which quickly became the inspiration for her future career.

Memorial-International is a historic NGO created at the dissolution of the Soviet bloc in 1989, to document Soviet oppression, particularly during the Stalinist period. In 1993, another NGO was created: the Human Rights Center “Memorial”, to protect Russian citizens from the current repression.  “The two organizations are friends and exchange information regularly. The Nobel Prize has also been awarded to both branches, in recognition of their past and present work.” 

Tamilla joins Memorial as a trainee lawyer in 2019, on the recommendation of her teachers. She greatly appreciates the work done, far from the strict codes of the university. “I wanted to come back as soon as possible, as soon as I graduated,” she explains playfully into the microphone.

I often say it’s a love affair between me and Memorial,” she jokes. “A love affair that’s been going on for four years!“In her third year, Tamilla joined Memorial as a trainee lawyer, on the recommendation of her teachers. She really enjoyed the work, which was far removed from the strict codes of university life.

Before the invasion of Ukraine, her work consisted of representing citizens in remote regions of the country, for example in cases of domestic violence with her team. Human rights and the defence of civil liberties are the cornerstones of the organization.

In regions like Dagestan, tradition prevails over the law, and she was trying to change that. A genius in her field, she won her first case before the European Court of Human Rights in 2022 concerning domestic violence, a great source of pride for her. 

Most of the time, Russia paid the fines imposed by the ECHR. But sometimes, the Court’s rulings led to new Russian human rights legislation.” Memorial’s cases are often sent to the European Court of Human Rights when Russia denies them justice, which draws the ire of the Kremlin.

Memorial, 2022 Nobel Peace Prize and thorn in the Kremlin’s side

In 2021, the Russian government set its sights on Memorial, which it intended to dissolve thanks to the law on Western influence and foreign agents. Working with a number of European actors, Memorial had been labelled a foreign agent since 2014, when it denounced the conflict in Crimea, and its members, who are still free, still risk imprisonment.

 “In Russia, everything happens legally because the law can quickly be hijacked” by the government. Since this year, you can be labelled as a foreign agent without receiving subsidies from outside. “Anyone could be labelled a foreign agent, whether they worked for an association or not. The simple fact of using Facebook could incriminate you, the law remains very vague”, Tamilla explains.

On 28 and 29 December 2021, the Russian Supreme Court and the Moscow City Court ordered the dissolution of the two Memorial NGOs, the Memorial International and the Memorial Human Rights Centre,  a decision unanimously condemned by the Council of Europe and internationally.

Today, both NGOs had to leave Russian territory, despite the ECHR’s request for the dissolution to be suspended. “We made our fight public on Telegram, Instagram, Twitter and Russian VKontakte, informing the public of our dissolution, but that didn’t stop the government.”

A shocking decision for the Memorial teams, who are nevertheless trying to envisage the future: should the NGO be relocated, or should a new one be set up? Should they defy the ban and continue to work in secret in Russia? Before they could even make a decision, the teams watched in horror as Vladimir Putin invaded Ukraine on 24 February 2022.

Very quickly, they started to arrest anyone who criticized the war. It was impossible for human rights NGOs like ours to remain silent“, says Tamilla forcefully. “It was impossible for the Russian people to remain silent. In February and March 2022, not a day went by without citizens demonstrating.”

And even if this protest is less publicized today, demonstrations against the war are still planned in Russia. “So we haven’t changed our stance, and have founded a new one: the Memorial HRDC, Human Rights Defence Center.” For now.

Some of her colleagues decided to leave Russia and operate from abroad, still facing possible legal proceedings. Like Bakhrom Khamroyev, who was sentenced to 14 years in prison in May 2023 for “terrorism and treachery“. His offence? Providing legal advice to an Islamic group,  which the government has classified as terrorist, even though its members have never committed a single act of violence. 

Initiative Marianne, an incubator for all kinds of projects

The co-chairman of Memorial’s, Oleg Orlov, a leading campaigner for rights and freedoms in Russia, had decided to stay put. On 8 June, he was tried for “discrediting the army” in an interview with Mediapart, where he claimed that Russia was now “fascist“.

 After several fines, he now faces imprisonment. “We have covered the first two hearings of the trial, and we are eagerly awaiting the hearing on 21 July“, explains Tamilla, with a determined expression. “We don’t really have any hope, but he’s still very brave and is keeping us on the right track.”

I myself left Russia in April 2022 for Poland, which provided me with a humanitarian visa. This year they have granted me a temporary residence permit, they have been very welcoming.” Other countries such as Brazil and France have granted permanent residence to Tamilla’s colleagues,  allowing her to take some time off work and to participate in the Marianne Initiative

A photo from Marina Merkulova.
Launched in December 2021 by President Emmanuel Macron, the Marianne Initiative for Human Rights Defenders is a three-part program. The first is international, involving support for human rights defenders in their respective countries through the French diplomatic network.

There is also a national component, involving the hosting in France of human rights defenders from all over the world for six months, to enable them to develop their skills and network. Finally, a federative component aims to build an international network of human rights defenders based on French institutions (associative, public, private).

For six months, human rights defenders from all over the world can build and launch their projects in France. This year, thirteen people of various nationalities were honored for their struggles: Syria, Afghanistan, Iraq, Venezuela, Uganda, Russia, Mali, Bangladesh, Bahrain and Peru.

After welcoming fourteen women last year, it’s now the turn of a mixed class to be welcomed to France as part of the Initiative. Laureates will have access to a training program to strengthen their capacities and commitment in their country of origin or in France, whether in favor of minority rights, freedom of the press and expression, civil and political rights, women’s rights or environmental rights.

Thanks to the program, the winners can develop their association or their work from the French capital, as well as weave a solid network of rights defenders. It’s also a way for France to unite its prizewinners and raise its profile abroad. Since 2022, the Maison des journalistes and the Marianne Initiative have been working together to strengthen exchanges between exiled journalists and human rights defenders around the world.

Come back to Russia to end up in jail

I’m not going back to Russia for the time being, it’s far too dangerous for me. You only have to Google my name to see my actions against the invasion of Ukraine and my positions on human rights.” Positions that could land her in prison, such as her work with Muslim ethnic minorities, which she continues to defend, and her research and legal support for Ukrainians detained on Russian soil.

What I appreciated most about the Marianne Initiative was being able to work not only with 14 people from various nationalities, but also from different fields. It was the first time I had met rights defenders from divergent sectors.” These encounters led to a change in her personal and professional development.

I discovered the work of activists, journalists and politicians who are different from me, but who serve the same cause. We share our work and want to keep in touch with everyone.”

Today, Tamilla would like to extend the Alumni network and meet the class of 2022.I’ve also encouraged two friends to apply for 2024,” she confides with a discreet laugh. “I hope to be able to start mentoring as soon as the program starts in 2024, rather than a few weeks later.”

Thanks to her Polish temporary residence permit, Tamilla is free to move within the Schengen area, which will enable her to continue her work for Memorial and with the UN with greater peace of mind.

A Memorial team is also entirely dedicated to supporting Russians who refuse to be mobilized in Ukraine. Many have been kidnapped and imprisoned, “or brainwashed and promised prison so that they will go to the front“, Tamilla explains.

“We have a Telegram bot where civilians can write to us, and we select our cases. It’s not a very secure system, but many Russians are on Telegram. We also have a hotline that is used a lot.”

We are working with a UN special rapporteur on the situation in Russia, Mariana Katzarova from Bulgaria, to whom we are providing our evidence of abuses of power by the Kremlin. We’re also planning to expand our legal teams,” says Tamilla proudly, undaunted by the sheer volume of work.

Through our work on the invasion, we have even developed solid expertise in Russian military jurisdiction and legislation“, she adds, still smiling. All of which adds up to an extraordinary experience at such a young age, which the Marianne Initiative has honored this year.

Photos credits : © Marina Merkulova

Maud Baheng Daizey

PORTRAIT. Tamilla Imanova : « Il était impossible que le peuple russe se taise »

À seulement 26 ans, Tamilla jouit déjà d’un brillant parcours humanitaire et professionnel. Diplômée en droit de l’une des meilleures universités de Moscou, la jeune Russe a fait ses armes en tant qu’avocate dans l’organisation Memorial Human Rights Defence Center, située dans la capitale. Lauréate 2023 de l’Initiative Marianne, Tamilla Imanova revient pour l’Œil sur la défense des droits de l’Homme en Russie, et sur l’impact de l’activisme sur la guerre en Ukraine.


Une vie pour les droits de l’Homme et les libertés publiques

La défense des droits de l’Homme n’était pourtant pas son premier choix de carrière. À 16 ans, lors d’un échange scolaire aux Etats-Unis à Rio Vista au Texas en 2013, elle découvre un niveau de vie inconnu pour elle jusqu’alors, qu’elle aimerait ramener dans sa ville natale de Russie.

« Les gens vivaient mieux que nous. Les enfants pouvaient conduire à 16 ans, ils avaient des ordinateurs modernes à l’école (nous en avions aussi mais des anciens), une meilleure éducation et les professeurs étaient respectueux », énumère-t-elle avec nostalgie.

« En Russie, les professeurs te manquent très souvent de respect, de même que le gouvernement ne te respectera pas en tant que citoyen. » Une réflexion nourrie aussi par ses loisirs tels les cours de tennis et le club d’échecs, faisant naître peu à peu une vocation en elle.

La jeune femme, solaire, se souvient qu’elle ne souhaitait pas devenir avocate lors de sa première année de droit en 2015, mais qu’elle a toujours voulu aider les autres. Lors d’une recherche de stage, elle découvre le Memorial, qui lui inspire très rapidement son futur professionnel.

Memorial-International est une ONG historique créée à la dissolution du bloc soviétique en 1989, permettant de documenter l’oppression soviétique, particulièrement durant la période stalinienne.

En 1993, une autre ONG voit le jour : le Centre des Droits Humains “Memorial”, pour protéger les citoyens Russes de la répression actuelle.  « Les deux organisations sont amies et échangent régulièrement. » Le prix Nobel a par ailleurs été attribué aux deux branches, en reconnaissance de leur travail passé et actuel.

Tamilla intègre le Memorial en tant qu’avocate stagiaire en 2019, sur recommandation de ses professeurs. Elle apprécie énormément le travail accompli, loin des codes stricts de l’université. « Je voulais revenir au plus vite, dès l’obtention de mon diplôme », explique-t-elle d’un ton enjoué au micro.

« Je dis souvent qu’il s’agit d’une histoire d’amour entre moi et le Memorial », plaisante la défenseure. « Une histoire d’amour qui dure depuis quatre ans ! »

Avant l’invasion de l’Ukraine, son travail consistait à représenter des citoyens des régions reculées du pays, comme pour des affaires de violences conjugales, de torture ou de violences policières avec son équipe. Les droits de l’Homme et la défense des libertés publiques sont les fondements de l’organisation.

Dans des régions comme le Daghestan, la tradition prévaut sur le droit, ce qu’elle tentait de changer. Génie dans son domaine, elle remporte son premier procès devant la Cour Européenne des Droits de l’Homme en 2022 concernant des violences domestiques, une grande fierté pour elle.

« La plupart du temps, la Russie payait les amendes de la CEDH. Mais parfois, les arrêts de la Cour amenaient à une nouvelle législation russe concernant les droits de l’Homme. »

Les dossiers du Memorial sont souvent envoyés à la Cour Européenne des Droits de l’Homme lorsque la Russie leur dénie la justice, ce qui attire l’ire du Kremlin.

Le Memorial, prix Nobel de la paix 2022 et épine dans le pied du Kremlin

En 2021, le gouvernement russe s’attaque au Memorial, qu’il compte bien dissoudre grâce à la loi sur l’influence occidentale et les agents de l’étranger. Travaillant avec nombre d’acteurs européens, le Memorial avait été labélisé agent de l’étranger depuis 2014, car il avait dénoncé le conflit en Crimée, et ses membres encore libres risquent toujours la prison.

« En Russie, tout se passe de manière légale mais la loi peut rapidement être détournée » par le gouvernement. Depuis cette année, vous pouvez être caractérisé d’agent de l’étranger sans pour autant recevoir de subventions de l’extérieur.

« N’importe qui pouvait être considéré comme agent de l’étranger, que l’on travaille pour une association ou non. Le simple fait d’utiliser Facebook pouvait vous incriminer, la loi demeure très floue », détaille Tamilla.

Les 28 et 29 décembre 2021, la Cour Suprême et le tribunal de Moscou ordonne la dissolution des deux ONG, décision unanimement condamnée par le Conseil de l’Europe et à l’international.

Aujourd’hui, elles ont été contraintes à l’exil, malgré la demande de suspension de la dissolution par la CEDH. « Nous avons rendu notre combat public sur Telegram, Instagram, Twitter et VKontakte en informant le public de notre dissolution, mais cela n’a pas arrêté le gouvernement. »

Une décision choquante pour les équipes du Memorial, qui tentent néanmoins d’envisager l’avenir : fallait-il délocaliser l’ONG, ou bien en monter une nouvelle ? Devaient-ils braver l’interdiction et continuer de travailler en secret en Russie ? Avant même de pouvoir prendre une décision, les équipes observent avec catastrophe Vladimir Poutine envahir l’Ukraine le 24 février 2022.

« Très vite, ils ont commencé à arrêter toute personne qui critiquait la guerre. Il était impossible pour des ONG de protection des droits de l’Homme comme la nôtre de rester silencieuse », affirme avec force Tamilla. « Il était impossible que le peuple russe se taise. En février et mars 2022, il ne se passait pas un jour sans que les citoyens ne manifestent. »

Et si aujourd’hui cette contestation est moins médiatisée, des manifestations contre la guerre sont toujours programmées en Russie. « Nous n’avons donc pas changé nos positions, et avons pris la décision de fonder un nouvel organisme : le Memorial HRDC, Human Rights Defence Center. Nous n’avons pas le droit de travailler avec notre organisation initiale, mais une nouvelle sous un nom légèrement différent ne pose pas problème. » Pour l’instant.

Certains de ses collègues décident de quitter la Russie et d’opérer depuis l’étranger, faisant toujours face à de possibles procédures judiciaires. À l’instar de Bakhrom Khamroyev, condamné à 14 ans de prison en mai 2023 pour « terrorisme et traîtrise. »

Sa faute ? Avoir fourni des conseils juridiques à un groupe islamique que le gouvernement a classé comme terroriste, bien qu’aucun de ses membres n’ait commis d’acte de violence.

Initiative Marianne, incubateur de tous les projets

Le co-président du Memorial, Oleg Orlov, grand militant des droits et libertés en Russie, avait décidé de rester sur place. Le 8 juin dernier, il a été jugé pour avoir « discrédité l’armée » lors d’une interview avec Mediapart, où il a affirmé que la Russie était désormais « fasciste. »

Après plusieurs amendes, il encourt aujourd’hui l’emprisonnement. « Nous avons couvert les deux premières audiences du procès, et nous attendons vivement celle du 21 juillet », nous explique Tamilla, l’expression déterminée. « Nous n’avons pas réellement d’espoir, mais il reste très courageux et nous maintient dans la bonne direction. »

« J’ai moi-même quitté la Russie en avril 2022 pour la Pologne, qui m’a fourni un visa humanitaire. Cette année, ils m’ont donné un permis de résidence temporaire, ils ont été très accueillants. » Ses collègues lui ont également permis de participer à l’Initiative Marianne en lui laissant du temps en-dehors du travail.

Une photo de Marina Merkulova.
Lancée en décembre 2021 par le président Emmanuel Macron, l’Initiative Marianne pour les défenseurs des droits de l’Homme est un programme qui comporte trois volets. Le premier est international, comprenant le soutien des dé des droits humains dans leurs pays respectifs par le biais du réseau diplomatique français.

Un volet national, impliquant l’accueil en France pendant six mois de dé des droits humains du monde entier pour permettre leur montée en compétence et leur mise en réseau, est également de mise. Enfin, un volet fédérateur vise la constitution d’un réseau international des acteurs de la défense des droits humains à partir des institutions (associatives, publiques, privées) françaises.            
Ces défenseurs et défenseures des droits humains venus du monde entier peuvent, durant six mois, construire et lancer leur projet en France. Cette année, treize personnes de diverses nationalités ont été primées pour leurs combats : la Syrie, l’Afghanistan, l’Irak, le Venezuela, l’Ouganda, la Russie, le Mali, le Bangladesh, le Bahreïn ou encore le Pérou ont été mis à l’honneur pour cette édition.

Après avoir reçu quatorze femmes l’année dernière, c’est au tour d’une promotion mixte d’être accueillie en France dans le cadre de l’Initiative. Les lauréats accéderont à un programme de formation afin de renforcer leurs capacités et leur engagement dans leur pays d’origine ou en France, qu’il soit en faveur des droits des minorités, de la liberté de la presse et d’expression, des droits civiques et politiques, des droits des femmes ou encore des droits environnementaux.

Grâce au programme, les lauréats peuvent développer leur association ou leur travail depuis la capitale française, ainsi que tisser un solide réseau de dé des droits. Un moyen pour la France de fédérer les lauréats et de faire rayonner son action à l’étranger. Depuis 2022, la Maison des journalistes et l’Initiative Marianne s’associent afin de renforcer les échanges entre journalistes exilés et dé des droits humains du monde entier.

Rentrer en Russie pour finir en prison

« Je ne retournerai pas en Russie pour l’instant, c’est bien trop dangereux pour moi. Il suffit de chercher mon nom sur Google pour voir mes actions contre l’invasion de l’Ukraine et mes positions sur les droits de l’Homme. » Des positions qui pourraient lui valoir la prison, comme son travail avec les minorités ethniques musulmanes qu’elle continue de défendre, ainsi que la recherche et l’accompagnement juridique des Ukrainiens détenus sur le sol russe.

« Ce que j’ai le plus apprécié avec l’Initiative Marianne a été de pouvoir travailler non seulement avec 14 personnes issues de nationalités variées, mais aussi de domaines différents. C’était la première fois que je rencontrais des dé des droits de divers secteurs. » Des rencontres qui ont conduit à un changement dans son développement personnel et professionnel.

« J’ai découvert le travail d’activistes, journalistes et politiciens étranger au mien, mais servant pourtant la même cause. Nous partageons notre travail et souhaitons rester en contact avec tout le monde. » Aujourd’hui, Tamilla compte étendre le réseau Alumni des lauréats et rencontrer la promotion 2022. « J’ai aussi poussé deux amis à candidater pour 2024 », confie-t-elle avec un rire discret.

« J’espère pouvoir commencer le mentoring dès le début du programme en 2024, et non quelques semaines après. » Grâce à son permis de résidence temporaire polonais, Tamilla est libre de se déplacer dans l’espace Schengen, ce qui lui permettra de continuer plus sereinement son travail pour le Memorial et l’ONU.

Une équipe du Memorial est par ailleurs entièrement dédiée à l’accompagnement des Russes qui refusent d’être mobilisés en Ukraine. Beaucoup ont été enlevés puis emprisonnés, « ou bien on leur lave le cerveau et on leur promet la prison pour qu’ils aillent au front », détaille Tamilla.

« Nous avons un bot Telegram où les civils peuvent nous écrire, et nous sélectionnons nos cas. Ce n’est pas très sûr comme système, mais de nombreux de Russes sont sur Telegram. Nous possédons également une hotline qui est très utilisée. »

« Nous travaillons avec un rapporteur spécial de l’ONU sur la situation en Russie, la Bulgare Mariana Katzarova, à qui nous fournissons nos preuves d’abus de pouvoir du Kremlin. Nous comptons aussi élargir nos équipes juridiques », annonce fièrement Tamilla, point découragée par la quantité de travail.

« A force de travailler sur l’invasion, nous avons même développé de solides compétences sur la juridiction et législation militaires russes », précise-t-elle toujours en souriant. De quoi bâtir une expérience hors du commun à un jeune âge, que l’Initiative Marianne a mis à l’honneur cette année.

Maud Baheng Daizey