Articles

‘Let all obstacles be removed in the way of women’s empowerment in Bangladesh’

Empowerment of women will be ensured only when women are independent and dignified at every stage of life. Empowering women is not possible in a day. Real development of women will not be possible if the ideas developed in the society are not completely resisted. The position of women in the society of Bangladesh has not yet been established. Women are not valued anywhere. It’s not possible to get rid of this problem if the negative mentality is not removed.

“All the great creations in the world are eternally good, half made by women and half made by men”

Women are still neglected in the family. Discrimination against a girl child starts after she is born. If there is such discrimination against women in the family, it’s difficult to bring real respect for women outside the home. As a result, respect for women should be created from the family. Equal importance should be given to the mental development of boys and girls in the family. One should refrain from misbehaving with the girl child considering her as a deposit of the next house. Family is the first step to ensure women’s empowerment. Therefore, equality, freedom, freedom of expression should be developed within the family first.

Women have right to independent life, every person is individual. Our family, society does not allow women to live freely, even if they don’t impose barriers on men to live independently. Even women are not taught that they can live independently. She had to walk on someone’s shoulders since childhood. Today’s women are becoming aware of their rights. As a result, the more advanced women are in expressing their opinions, the more freely and safely they can live their lives, the smoother the empowerment of women will be. So we stop wearing shackles on women’s feet to awaken women’s power.

Respect for women should be developed in the family and society. Remember, women are not a commodity. Even today it is heard from all corners of the society that you are a woman, so this work can never be done by you. This misconception needs to be changed. Women should be made aware of why they can’t. If a man can do anything, why not a woman?

Education is the biggest obstacle in the path of women’s empowerment in Bangladesh. Women lag behind men in education. Especially in rural areas. Child marriage has not been completely stopped yet. Child marriage must be stopped if women are to be empowered. 100% female education should be ensured. Napoleon said, “Give me a good mother, I will give you a good nation!” Therefore, women’s education must be ensured to free the future of the nation. Empowerment of women will increase if education is ensured.

In addition to women’s education, women-friendly working environment should be developed to strengthen women’s empowerment. The unemployed are a burden to society. As a result, in addition to women’s education, attention should be paid so that they do not face any problem in entering the world of work.

Religion and politics against women

Another major obstacle in the path of women’s empowerment is economic poverty. Even today, women are not given much importance in the family and society if women are not financially prosperous. No matter how much work a woman does at home, our society does not accept it within the context. As a result, women should be made economically independent so that their work can be appreciated and their respect can increase. There is no substitute for education to become economically prosperous.

Another big obstacle in the path of women’s empowerment is religious bigotry. Many fundamentalist groups believe that it is a grave sin for a woman to go outside the house. As a result, women are confined in the house and empowerment is not possible.

Some of the other obstacles in the way of women’s empowerment are: imbalanced power structure, continuation of social traditions, gender segregation, mentality of slavery to men, lack of democracy and stable political environment, non-attachment of civil society.

To ensure women’s empowerment, protection and rights must be ensured through legislation. In 1975, the women’s conference in Mexico was the main comment on the policy of protecting women’s rights, which was the empowerment of women. Currently, women are becoming more aware, but they are not able to play any effective role in the country’s economy due to lack of proper working environment and security. As a result, to ensure the empowerment of women, a safe environment must be created for women.

Although some steps have been taken to empower women, they are still tortured, kidnapped and trafficked, raped, murdered for dowry, molested, attacked with acid. And these crimes have become common everyday occurrences.

More than 50 women disappears each month in Bangladesh

© Mika Baumeister
© Mika Baumeister

According to human rights organization ‘Ain O Salish Kendra’ [Law and Justice Center in English] (ASK), A total of 573 women were victims of single and gang rape in 2023. 33 women were killed after rape and five people committed suicide after rape. Besides, 129 women were victims of rape attempts in 2023. Three of them were killed after attempted rape and three committed suicide due to attempted rape.

At least 142 women have been victims of sexual harassment. Among them 12 women committed suicide. 122 men were tortured and harassed while protesting these incidents. And 4 women and 4 men were killed while protesting.

In the domestic violence and dowry section of the report, a total of 507 women were victims of domestic violence this year. Out of which 292 women died and 142 women committed suicide.

This calculation is found in another statistic of ‘ASK’. The organization says that from 2017 to July 2022, a total of 3,376 women were killed or forced to commit suicide. By year, 597 women in 2017, 528 in 2018, 587 in 2019, 661 in 2020, 684 in 2021 and 319 women in the first seven months of 2022 have experienced this extreme event. That means more than 50 women are missing on an average per month. Where there are more murders than suicides.

According to other statistics of ‘ASK’, 251 women were victims of domestic abuse in the year 2022 (July-December) across the country. Out of which 152 women died due to torture and 55 women committed suicide. 5 women were victims of acid throwing.

A beautiful and healthy nation is formed by the combined efforts of men and women. The patriarchal mentality must be avoided. It should be recognized from the heart that women are an important part of the society. Men are not co-competitors of women. As a result, to ensure women’s empowerment, both men and women must be respected.

If we can create a society without discrimination, women will have more opportunities to engage in the welfare of the country. Women’s education, freedom of expression, work should be respected. Women’s work should be given due recognition. Women should not be looked down upon.

All adverse political, social, family, economic and legal environments should be made favorable. Women should be aware of the need to remove all obstacles in the way of women empowerment. They should get their rights.

Jamil Ahmed

Nobel laureate Dr. Muhammad Yunus’s six-month prison sentence, concerns the international community

The Bangladeshi court sentenced four people including Muhammad Yunus to six months imprisonment and each of them has been fined 30 thousand takas. Judge Begum Sheikh Marina Sultana of the Third Labor Court of Dhaka gave this judgment on Monday afternoon, January 1, 2024. All four including Yunus were present in the court for the verdict.

After the announcement of the verdict, Dr. on the condition of appeal to the high court. The same court granted one-month interim bail to all four including Yunus. After getting bail out of the court Dr. Muhammad Yunus told reporters, “I was punished for a crime I didn’t commit.” This sadness remained in my mind.

The case was filed against four people including Yunus. The case was filed on June 6 last year. Testimony began on 22 August, ending on 9 November. Arguments ended on December 24.

It was alleged in the case that according to the Labor Act 2006 and Labor Rules 2015, the employment of the workers or employees of Grameen Telecom was not made permanent even after completing the apprenticeship period. Annual leave, encashment of leave and cash against leave was not given to workers or employees working in the organization. In Grameen Telecom, Labor Participation Fund and Welfare Fund have not been constituted and the amount equivalent to 5 percent of the dividend has not been deposited in the Fund constituted under the Labor Welfare Foundation Act.

“Unprecedented Judgment”

Muhammad Yunus’s lawyer Abdullah Al Mamun told reporters that this verdict is unprecedented. The judgment will be appealed to the High Court within the stipulated time.

Lawyer Abdullah Al Mamun also said the labor law states that if the worker’s annual salary is not paid, it will be added to his basic salary later. It is not a crime. If 5 percent of the dividend is not paid to the workers, the authorities will fix the time of payment as per the labor law. Penalties will be imposed after the deadline. There are still many steps. But without taking these steps or procedures, civil criminal cases have been filed.

Irene Khan, UN Special Rapporteur on Freedom of Expression and former Secretary General of Amnesty International, human rights activist Farida Akhtar, photographer Shahidul Alam, Professor Rehnuma Ahmed, Sharmin Murshid, Professor Asif Nazrul, lawyer Sara Hossain and others were present in the courtroom during the verdict announcement.

Dr. Irene Khan expressed surprise at Yunus’s sentence. He told reporters, “There are many violators of labor laws in this country. How workers are fighting for fair dues. The labor leader is being shot dead. But the law made a weapon. A Nobel laureate like Yunus was punished. It is politicization of justice system.”

We want the world to respect us. But whom the world honors, we dishonor

Who is this Dr. Yunus, who was convicted of violating labor laws and sentenced to six months imprisonment and a fine of taka 30,000 ? Those whose names are pronounced as the most respected and recognized around the world, Dr. Yunus is one of them. He is the originator of an idea that has taken the developed world by storm, helping to lift millions of people out of poverty in many countries, even in the richest and most advanced countries.

It is the giving of loans to the poor in small form, called ‘micro-credit’. The banking system, the pillar of the modern capitalist economy, excludes the poor from banking facilities by terming them ‘unbankable’, as they have no collateral to guarantee against loans. The concept of “microcredit” challenges this view by lending to the resourceless poor.

His idea opens up a new world of credit to billions of people around the world who could not take up business ventures even on a small scale due to lack of capital. He wants to say that it is the right of people to get “loans“. His approach to women-centered microfinance, the fight against poverty with “helpless women”, broke numerous social restrictions and age-old superstitions.

By repaying 97-99 percent of cases, the women have challenged the fear of bank failure and default rates that even the world’s best banks face. Not to mention the banking sector of our country which is plagued with financial scams, frauds and defaults.

His thinking was not limited to giving loans to the poor, but also included teaching them how to start a business, manage it, keep accounts, run a business. Through this, the poor population has become a productive class from the burden of the society. Government policy has a lot to do with the productivity revolution we are witnessing in our villages today.

But this “microcredit” has played at least an equal role if not more than this, which has acted as a key regulator for the poor people in our villages to become skilled entrepreneurs. Simply put, it weaves together two types of social change – one economic and the other social. First, to help the poor and second, to extend a helping hand to women, the most deprived section of the poor.

When the world recognizes and honors his contributions, we send him to prison

Professor Yunus has received 61 honorary degrees from different universities in 24 countries around the world. He has received 136 honors from 33 countries, including state honors from 10 countries. Received royal honors of European countries.

He received the Les Justes D’or Award of the Year of France (1998), and the Medal of the Painter Oswald Guayasmin Award France (2003). 

Fortune magazine named him “One of the Greatest Entrepreneurs of All Time” in 2012. He has been featured on the covers of Time, Newsweek and Forbes magazines. He is one of only seven people in history to receive the Nobel Peace Prize, the United States Presidential Medal of Freedom, and the United States Congressional Gold Medal.

107 universities in 39 countries around the world have social business-focused departments, centers or academic programs, collectively known as Yunus Social Business Centers. The International Olympic Committee awarded him the “Olympic Laurel” at the Tokyo Olympics.

He was recently given the Lifetime Achievement Award at the World Football Summit held in Saudi Arabia. In addition, he has served at an advisory level to almost all multilateral organizations, including the United Nations and non-governmental global foundations. Apart from this, he has received royal honors from several European countries.

The news of Dr. Yunus’ imprisonment has been published by the international media

According to the report of the AFP news agency, Dr. Yunus is admired worldwide, but has a strong influence in Bangladesh.

According to Reuters report, Dr. Yunus and his Grameen Bank won the Nobel Peace Prize in 2006 for lifting millions of people out of poverty by providing microloans of less than $100 to the rural poor of Bangladesh. His program, now known as microfinance, is now a pioneer of the global movement. However, Prime Minister Sheikh Hasina accused him of “sucking the blood of the poor”.

The Guardian published a report titled “Nobel laureate Muhammad Yunus found guilty of violating Bangladesh’s labor laws”. It is said that in 2006 Nobel Peace Prize winner Sheikh Hasina has made several adverse comments about Dr. Yunus. It also mentions that Yunus was once seen as a political rival.

Al Jazeera reports, “Prime Minister Sheikh Hasina has accused micro-lenders of ‘bloodsucking’ the poor. But her supporters say the charges are politically motivated.”

Professor Muhammad Yunus is internationally recognized for his contribution to poverty alleviation and women’s empowerment,” reports the Indian media Hindustan Times.

Some other top international media including BBC. The report on Yunus’ sentence has been published.

The Washington Post reports on Dr. Yunus’s prison sentence. The report also mentions the letter of 170 world personalities, including more than 100 Nobel laureates, demanding the withdrawal of all cases filed against Dr. Yunus.

Jamil Ahmed

Au Bangladesh, des élections législatives sous haute tension 

Dimanche 12 novembre, un ouvrier de la ville de Gazipur est mort de ses blessures après avoir participé à une grande manifestation, violemment réprimée par la police. Il est le quatrième à mourir dans des affrontements en deux semaines, alors que tout un pays s’embrase. Des milliers de manifestants et membres de l’opposition ont été arrêtés en marge des manifestations historiques qui secouent le pays depuis plusieurs mois. Comment cette recrudescence de violences va-t-elle influer sur la tenue des élections législatives, prévues pour janvier 2024 ?

Le 19 novembre, la Cour suprême bangladaise a officiellement interdit au parti islamiste Jamaat-e-Islami de se présenter aux législatives. Il s’agit pourtant de l’un des principaux parti d’opposition. En réponse, de nouvelles grèves générales ont été annoncées dans tout le pays.

Des milliers d’arrestations de civils et politiciens durant de violents affrontements 

Nous avions évoqué dans un précédent article la régression des libertés civiles au Bangladesh, avec le journaliste Jamil Ahmed. Il était revenu sur le mouvement protestataire du Parti National du Bangladesh, ou BNP, contre le gouvernement actuel de la Ligue Awami. 

Aujourd’hui, la classe dirigeante du Bangladesh (composée du président Mohammad Shahabuddin et de la Première ministre Sheikh Hasina, tous deux membres de la Ligue Awami) jouit d’un pouvoir reclus et dictatorial qui ressemble beaucoup à celui de la Corée du Nord. Comme elle, la famille dirigeante de notre pays veut obliger chaque citoyen à faire preuve d’une loyauté totale envers le pouvoir”, avait-il expliqué dans sa tribune. Créée en 1949 et au pouvoir depuis 2009, la Ligue Awami n’a cessé de brimer les libertés civiles et fondamentales de la population, qui a vu sa coupe déborder. 

Fondée en 1949, la Ligue Awami est un parti politique bangladais qui joué un rôle prépondérant dans l’indépendance du Bangladesh en 1971. Au pouvoir jusqu’en 1975, elle a été évincée du pouvoir par un coup d’Etat militaire. Mais à la fin des années 1980, la Ligue s’allie avec d’autres partis (notamment le BNP, le Bangladesh National Party) de l’opposition du pouvoir en place jusqu’à la démission du président, le général Ershad en 1990. Depuis, la Ligue n’a cessé d’être en concurrence dans les urnes avec le BNP, jusqu’à s’imposer aux élections en 2008, 2014 et 2018. Aujourd’hui, la Ligue a le plus de sièges au Parlement et domine la vie politique du pays.

Entamées l’année dernière du fait de l’instabilité économique, les manifestations antigouvernementales n’ont cessé de s’étendre depuis, de même que la réponse policière. Effondrement de la monnaie nationale, salaires extrêmement bas des 4 millions d’ouvriers et ouvrières textiles du pays, inflation et accusations de corruption dans les plus hautes sphères politiques… Le cocktail ne pouvait qu’être explosif.  

La Première ministre Sheikh Hasina au Girl Summit 2014.

Lorsque le principal parti d’opposition BNP annonce publiquement boycotter les futures élections, il est alors suivi par des milliers d’électeurs. En jeu, le poste de Premier ministre, occupé depuis 15 ans par Sheikh Hasina, fille du premier président du Bangladesh. Les citoyens demandent aujourd’hui sa démission en vue des élections. Mais dès les premières mobilisations, les policiers n’ont pas hésité à ouvrir le feu sur les civils, résultant en la mort de plusieurs d’entre eux et des blessures pour des centaines d’autres. 

Le signal d’alarme a beau avoir été tiré ces dernières semaines par de nombreuses associations, le gouvernement ne semble pas adopter des directives plus douces envers ses opposants.

Les homicides, les arrestations et la répression à répétition au Bangladesh ont des répercussions absolument terribles sur les droits humains, qui se matérialisent avant, pendant et après les élections”, a déploré Amnesty International dans son communiqué du 30 octobre. “Une fois encore, Amnesty exhorte les autorités bangladaises à cesser de réprimer les manifestant·e·s et à remplir leur obligation de faciliter les rassemblements pacifiques.” L’ONG a par ailleurs documenté les violences policières le mois dernier, notamment celles exercées sur le chef du BNP, Gayeshwar Chandra Roy.

L’opposition en berne : diviser pour mieux régner avant janvier 

Le 28 octobre 2023, le Parti Nationaliste du Bangladesh (BNP) a organisé un gigantesque rallye à Naya Paltan (quartier de la capitale Dhaka), devant leur bureau central. Le parti exigeait la démission du gouvernement de la Ligue Awami, et la mise en place d’un gouvernement intérimaire non partisan. “Il est à noter que le rassemblement pour le développement et la paix a été organisé par le parti au pouvoir, la Ligue Awami, pour contrer ce premier rassemblement”, dénote Jamil Ahmed. “Des milliers de militants de différentes régions du pays sont néanmoins venus à Dacca, capitale du Bangladesh, pour assurer le succès de la manifestation du BNP.”

Mais sur instruction du gouvernement, des contrôles de police ont été instaurés à l’entrée de la ville, tandis que les officiers ont procédé aux multiples arrestations de dirigeants et militants. Leurs voitures et téléphones ont également été fouillés. “Même la veille du rassemblement, la circulation des voitures et des bateaux a été interrompue sur ordre du gouvernement”, témoigne Jamil. Entre 100 et 150 000 personnes se sont rassemblées au rassemblement du BNP le 28 octobre, malgré les dispositifs policiers.

Aux alentours de midi, des charges policières ont déclenché des affrontements à l’intersection du quartier de Kakrail, du côté ouest du rassemblement pacifique. Les dirigeants du BNP et des ONG ont tenté de s’y opposer, en vain. « Vers 14 heures, la police et les hommes de la Ligue Awami ont attaqué et atteint la partie principale du rassemblement. À ce moment-là, la police a coupé l’électricité, l’Internet et les microphones, ce qui a entraîné l’arrêt complet du rassemblement », assure le journaliste bangladais.

La cheffe de l’opposition enfermée chez elle

« Les dirigeants et les militants du BNP ont tenté de se sauver de cette attaque barbare. Mais en raison de l’utilisation de gaz lacrymogènes, de grenades assourdissantes et de balles en caoutchouc par la police, un travailleur de Jubadal a été tué sur place et environ 3 000 militants ont été blessés. Il convient de noter qu’environ 28 journalistes ont été blessés. » La police a arrêté plus de 2 000 militants ce jour-là. 

Le secrétaire général du BNP, Mirza Fakhrul Islam Alamgir, a annoncé le programme suivant immédiat et les dirigeants du BNP ont quitté la zone d’assemblée et se sont enfuis. Le bureau central du BNP est fermé en raison de la présence de la police. 

« Selon les dernières informations, un total de 5 284 dirigeants et activistes du BNP et des organisations ont été arrêtés depuis le 28 octobre », relate Jamil Ahmed. « Parmi eux, le secrétaire général du BNP Mirza Fakhrul Islam Alamgir, le membre du comité permanent Mirza Abbas, Amir Khosru Mahmud, Shamsuzzaman Dudu, Selina et de nombreux autres dirigeants du BNP. Au total, 122 affaires ont été enregistrées, plus de 3 498 personnes ont été blessées et 10 personnes, dont un journaliste, ont été tuées. » 

Le secrétaire général Mirza Fakhrul Islam Alamgir est désormais accusé du meurtre d’un policier avec 164 autres membres du BNP, décédé lors des mobilisations du à Dacca. Ils encourent la peine capitale, c’est-à-dire la mort. Depuis, le BNP affirme qu’environ 1 200 de ses partisans ont été arrêtés depuis le 21 octobre.

Autre restriction inédite de liberté, l’assignation à résidence de Khaleda Zia, dirigeante du BNP et ancienne Première ministre du Bangladesh. Jugée comme une rivale sérieuse de Sheikh Hasina, Khaleda Zia a interdiction de se faire soigner à l’étranger depuis le début du mois d’octobre, malgré sa mauvaise condition de santé et les recommandations des médecins. Emprisonnée en 2008 pour corruption, elle se dit cible politique du gouvernement actuel.

Dans ce climat, comment assurer une bonne tenue des élections ? Une question à laquelle le gouvernement ne s’embarrasse pas à répondre.  Le 8 novembre, Mohammed Anisur Rahman, commissaire aux élections bangladaises, a assuré que ces dernières se tiendraient bel et bien à la date prévue.

Nous n’avons pas d’autre choix que de tenir l’élection d’ici le 28 janvier 2024, selon la Constitution. Nous sommes tous prêts à annoncer le calendrier des élections avant le 15 novembre”, a-t-il avancé dans un communiqué. Des élections sous haute tension donc, et qui ont de fortes chances de faire basculer la vie politique du pays.

Crédits photos : Russell Watkin, OHCHR

Jamil Ahmed, Maud Baheng Daizey

TRIBUNE. Opposition parties prevented from meeting in Bangladesh

Democracy is an open practice. Through this, the individual freedom of people blossoms. Democracy does not develop through chains. There is no alternative to democratic state system for the development of state, society and individual mind.

Democracy means that the citizens of the state can do their speech and activities without fear, without any activities that don’t undermine the independence and sovereignty of the state.  All citizens of the state can practice politics openly. Government and state forces will not be able to create any kind of obstacles in meetings and gatherings. Like other democratic countries in the world, the constitution of Bangladesh also guarantees this right of the people.

For example, ‘Article 37’ of our country’s constitution clearly states : “every citizen shall have the right to assemble peacefully and unarmed and to participate in public meetings and processions, subject to reasonable restrictions imposed by law in the interest of public order or public health.” A right regularly flouted by the government.

Today, Bangladesh’s ruling class (composed of President Mohammad Shahabuddin and Prime Minister Sheikh Hasina, both members of the Awami League) enjoys a reclusive, dictatorial power much like that of North Korea.

Like North Korea, our country’s ruling family wants to make it mandatory for every citizen to show total loyalty to the ruling leader. On the contrary, the government is not taking any time to handcuff the ICT Act.

ounded in 1949, the Awami League is a Bangladeshi political party that played a leading role in the independence of Bangladesh in 1971, and was in power until 1975, when it was ousted by a military coup.

At the end of the 1980s, however, the League joined forces with other opposition parties (notably the BNP, Bangladesh National Party) until the resignation of the President, General Ershad, in 1990.

Since then, the League has consistently competed with the BNP at the ballot box, winning elections in 2008, 2014 and 2018. Today, the League has the most seats in Parliament and dominates the country’s political life.

More than 500 political arrestations

In a press release sent to the media on November 14, 2022, the human rights organization Ain O Salish Kendra (ASK, or the Center for Law and Justice in English) stated that the right to peaceful assembly and association is recognized in the Constitution of Bangladesh (Article 37). This right is also enshrined in various international human rights instruments, such as the International Covenant on Civil and Political Rights (ICCPR).

But this doesn’t stop the Bangladeshi authorities and police from cunningly preventing or disrupting rallies. The most recent event was the bomb scare on November 8, 2022. The police had staged a bomb drama, as a bomb was found in the BNP’s office.

But journalists had seen CCTV footage of police carrying the bomb in a white bag. This is not the behavior of a civilized democratic state. However, under the pretext of preventing the BNP from holding a rally in Nayapaltan, Dhaka’s regional capital, the police blocked the road for four days and created public suffering themselves.

The opposition BNP party wanted to hold a rally in Nayapaltan, but the government only allowed them to locate the Suhrawardy Udyan memorial for December 10, 2022. The government attached 26 conditions to the rally, such as the use of high-resolution cameras for the occasion, a ban on microphones and projectors, a ban on caricatures and anti-state speeches… Conditions that are in no way applicable to a democratic assembly.

That day, the party leaders met in the party office before the rally. This is part of a party’s democratic practices. But the government created an anarchic environment with state police forces. It has killed one person by indiscriminate shooting, shot and wounded many activists and arrested around 500 activists whom it has sent to prison and kept in jail by filing false complaints against them. In addition, the party’s Secretary General, Mirza Fakhrul Islam Alamgir, and Standing Committee member Mirza Abbas were arrested and kept in prison. In addition, riots took place in the party offices.

On July 29, 2023, the BNP organized a sit-in program in various localities of Dhaka, where clashes with the police took place in some places. Nearly 800 people were arrested, including BNP members and civilians.

Earlier, there were incidents of blockades of certain towns for rallies, calling for a public transport strike on government instructions to prevent people gathering in BNP departmental rallies. 

It’s sad but true that in Bangladesh, the exercise of this right is increasingly restricted. Political parties or ordinary citizens face a variety of difficulties. Allegations of violations of these rights, attacks, incitement to violence, harassment and arrests in various ways against the police and administration, workers or supporters of government parties are intensifying.

The West on the demonstrators’ side

According to Asker, article 144 of the Code of Criminal Procedure has been invoked 945 times in different parts of the country over the last century. It allows magistrates to prohibit certain actions by citizens to protect the nation, such as imprisoning them as a precaution or banning public meetings of more than four citizens.

Foreign diplomats in Dhaka are equally adamant about the right to peaceful assembly. The UN Special Rapporteur on the right to assembly, Clément Voule, has expressed his concern about the current political situation in Bangladesh. He said that since July 2022, attacks and the use of lethal force against peaceful demonstrations in Bangladesh have resulted in deaths.

I’m watching events in Bangladesh closely. The Bangladeshi authorities must guarantee the right to peaceful assembly. At the same time, the use of excessive force against demonstrators must be avoided. Foreign diplomats in Dhaka are also adamant about the right to peaceful assembly.

Gwyn Lewis, the UN Resident Coordinator in Dhaka, urged Bangladesh to uphold its commitments to the UN as a member state of the UN, reminding them of their commitment to freedom of expression, freedom of the media and peaceful assembly.

Meanwhile, the US Ambassador to Dhaka, Peter Haas, has expressed concern over the deaths and injuries at the BNP rally in Nayapaltan. He called on all to respect the rule of law and refrain from violence, harassment and intimidation.

On the occasion of International Human Rights Day on December 10, Dhaka’s 15 diplomatic missions have urged the right to free expression and peaceful assembly. These missions include European Union, Canada, Australia, United Kingdom, United States, Germany, Italy, Japan, Sweden and Switzerland.

US State Department spokesman Ned Price has expressed concern over the crackdown on peaceful gatherings of opposition parties in Bangladesh. “We call on all political parties to respect the rule of law and refrain from violence, harassment and intimidation.”

So we can say, to develop democracy, people must be involved. In a democratic state, decision-making power rests only with the people. By bypassing the people, deceiving, suppressing the free voice, strengthening the pillars of dictatorship by jail-tyranny, oppression-torture, it destroys the pillars of democracy. Destroys the foundations of equality, freedom and constitutional rights. But the main slogan of a democratic state is to establish civil liberties. This was the main motivation of our liberation war. But today the citizens of this country are miles away from that motivation.

Crédits photo : ©AFP – JIBON AHMED, Ligue Awami.

Jamil Ahmed

TRIBUNE. Au Bangladesh, une liberté réduite pour les partis d’opposition 

A moins de quatre mois des élections législatives bangladaises, l’étau se resserre autour des partis d’opposition. Pourtant, la démocratie est une pratique ouverte. Grâce à elle, la liberté individuelle des personnes s’épanouit. La démocratie ne se développe pas à travers des chaînes. 

Il n’y a pas d’alternative au système démocratique pour le développement de l’État, de la société et de l’esprit individuel. La démocratie signifie que les citoyens de l’État peuvent s’exprimer et mener leurs activités sans crainte, sans activités qui ne portent pas atteinte à l’indépendance et à la souveraineté de l’État.  

Le gouvernement et les forces de l’État ne pourront pas créer d’obstacles aux réunions et aux rassemblements. À l’instar d’autres pays démocratiques dans le monde, la Constitution du Bangladesh garantit également ce droit au peuple. 

Par exemple, l’article 37 de la Constitution de notre pays stipule clairement que « tout citoyen a le droit de se réunir pacifiquement et sans armes et de participer à des réunions et des processions publiques, sous réserve des restrictions raisonnables imposées par la loi dans l’intérêt de l’ordre public ou de la santé publique. » Un droit que le gouvernement bafoue régulièrement.

Aujourd’hui, la classe dirigeante du Bangladesh (composée du président Mohammad Shahabuddin et de la Première ministre Sheikh Hasina, tous deux membres de la Ligue Awami) jouit d’un pouvoir reclus et dictatorial qui ressemble beaucoup à celui de la Corée du Nord. 

Comme la Corée du Nord, la famille dirigeante de notre pays veut obliger chaque citoyen à faire preuve d’une loyauté totale envers le dirigeant au pouvoir. Au contraire, le gouvernement ne tarde pas à mettre des bâtons dans les roues de la loi sur les TIC, les Technologies de l’Information et de la Communication.

 

Fondée en 1949, la Ligue Awami est un parti politique bangladais qui joué un rôle prépondérant dans l’indépendance du Bangladesh en 1971. Au pouvoir jusqu’en 1975, elle a été évincée du pouvoir par un coup d’Etat militaire. Mais à la fin des années 1980, la Ligue s’allie avec d’autres partis (notamment le BNP, le Bangladesh National Party) de l’opposition du pouvoir en place jusqu’à la démission du président, le général Ershad en 1990.

Depuis, la Ligue n’a cessé d’être en concurrence dans les urnes avec le BNP, jusqu’à s’imposer aux élections en 2008, 2014 et 2018. Aujourd’hui, la Ligue a le plus de sièges au Parlement et domine la vie politique du pays.

Plus de 500 arrestations politiques

Dans un communiqué de presse envoyé aux médias le 14 novembre 2022, l’organisation de défense des droits humains Ain O Salish Kendra (ASK, ou le Centre de droit et de justice en anglais) a déclaré que le droit de réunion pacifique et d’association est reconnu dans la Constitution du Bangladesh (article 37). Ce droit est également inscrit dans divers instruments internationaux relatifs aux droits de l’homme, tels que le Pacte international relatif aux droits civils et politiques (PIDCP). 

Mais cela n’empêche pas les autorités et la police bangladaises de ruser pour empêcher ou interrompre les rassemblements. Dernier évènement en date, l’alerte à la bombe du 8 novembre 2022. La police avais mis en scène un drame à la bombe, car une bombe a été trouvée dans le bureau du BNP. Mais des journalistes avaient vu des images de vidéosurveillance montrant la scène de la police transportant la bombe dans un sac blanc.

Ce n’est pas le comportement d’un État démocratique civilisé. Cependant, sous prétexte d’empêcher le BNP de tenir un rassemblement à Nayapaltan, capitale régionale de Dhaka, la police a bloqué la route pendant quatre jours et a créé elle-même des souffrances publiques.

En effet, le parti d’opposition BNP voulait organiser un rassemblement à Nayapaltan, le gouvernement lui a laissé la localisation du mémorial de Suhrawardy Udyan pour le 10 décembre 2022. Le gouvernement a assorti de 26 conditions à la tenue du rassemblement, telle que : mise en place de caméra haute résolution pour l’occasion, interdiction des micros et projecteurs, interdiction des caricatures et des discours anti-étatiques… Des conditions qui ne sont en aucun cas applicables à une assemblée démocratique.

Ce jour-là, les dirigeants du parti se sont réunis au bureau du parti avant le rassemblement. Cela fait partie des pratiques démocratiques d’un parti. Mais le gouvernement a créé un environnement anarchique avec les forces de police de l’État. Il a tué une personne par des tirs aveugles, tiré et blessé de nombreux militants et arrêté environ 500 militants qu’il a envoyés en prison et qu’il a maintenus en prison en déposant de fausses plaintes contre eux.

En outre, le secrétaire général du parti, Mirza Fakhrul Islam Alamgir, et le membre du comité permanent, Mirza Abbas, ont été arrêtés et maintenus en prison. De plus, des émeutes ont eu lieu dans les bureaux du parti.

Le 29 juillet 2023, le BNP a organisé un programme de sit-in dans différentes localités de Dhaka, où des affrontements avec la police ont eu lieu à certains endroits. Près de 800 personnes ont été arrêtées, membres du BNP et civils confondus. 

Auparavant, il y a eu des incidents de blocage de certaines villes pour des rassemblements en appelant à une grève des transports publics sur les instructions du gouvernement pour empêcher le rassemblement de personnes dans les rassemblements départementaux du BNP.  

Il est triste mais vrai qu’au Bangladesh, l’exercice de ce droit est de plus en plus limité. Les partis politiques ou les citoyens ordinaires doivent faire face à diverses difficultés. Les allégations de violation de ces droits, d’attaque, d’incitation à la violence, de harcèlement et d’arrestation de diverses manières à l’encontre de la police et de l’administration, des travailleurs ou des partisans des partis gouvernementaux s’intensifient. 

L’Occident aux côtés des manifestants bangladais

Selon Asker, l’article 144 du code de procédure pénale a été invoqué 945 fois dans différentes régions du pays au cours du siècle dernier. Il permet à des magistrats d’interdire certaines actions aux citoyens pour protéger la Nation, comme les emprisonner par précaution ou interdire les réunions publiques de plus de quatre citoyens.

Les diplomates étrangers à Dhaka sont également catégoriques sur le droit de réunion pacifique. Le rapporteur spécial des Nations unies sur le droit de réunion, Clément Voule, a exprimé son inquiétude quant à la situation politique actuelle au Bangladesh. Il a déclaré que depuis juillet 2022, les attaques et l’usage de la force meurtrière contre les manifestations pacifiques au Bangladesh ont fait des morts.

J’observe attentivement les événements au Bangladesh. Les autorités bangladaises doivent garantir le droit de réunion pacifique. Dans le même temps, il convient d’éviter le recours à une force excessive contre les manifestants.

Gwyn Lewis, coordinateur résident des Nations unies à Dhaka, a exhorté le Bangladesh à respecter ses engagements envers les Nations unies en tant qu’État membre de l’organisation, en lui rappelant son engagement en faveur de la liberté d’expression, de la liberté des médias et de la liberté de réunion pacifique.

De son côté, l’ambassadeur des États-Unis à Dacca, Peter Haas, s’est dit préoccupé par les morts et les blessés survenus lors du rassemblement du BNP à Nayapaltan. Il a appelé tout le monde à respecter l’État de droit et à s’abstenir de toute violence, de tout harcèlement et de toute intimidation.

À l’occasion de la Journée internationale des droits de l’Homme le 10 décembre, les 15 missions diplomatiques de Dhaka ont insisté sur le droit à la liberté d’expression et de réunion pacifique. Il s’agit des missions de l’Union européenne, du Canada, de l’Australie, du Royaume-Uni, des États-Unis, de l’Allemagne, de l’Italie, du Japon, de la Suède et de la Suisse.

Le porte-parole du département d’État américain, Ned Price, s’est dit préoccupé par la répression des rassemblements pacifiques des partis d’opposition au Bangladesh. « Nous appelons tous les partis politiques à respecter l’État de droit et à s’abstenir de toute violence, de tout harcèlement et de toute intimidation. »

Nous pouvons donc dire que pour développer la démocratie, les gens doivent être impliqués. Dans un État démocratique, le pouvoir de décision appartient uniquement au peuple. En contournant le peuple, en le trompant, en supprimant sa voix libre, en renforçant les piliers de la dictature par l’emprisonnement, la tyrannie, l’oppression et la torture, on détruit les piliers de la démocratie. 

Elle détruit les fondements de l’égalité, de la liberté et des droits constitutionnels. Mais le principal slogan d’un État démocratique est d’établir des libertés civiles. C’était la principale motivation de notre guerre de libération. Mais aujourd’hui, les citoyens de ce pays sont à mille lieues de cette motivation.

Crédits photo : ©AFP – JIBON AHMED, Ligue Awami.

Jamil Ahmed

MEETING. In Bangladesh, how “enforced disappearances” are becoming commonplace 

A Bangladeshi lawyer specializing in the rights of minorities and LGBTQI+ people, Shahanur Islam is one of the 2023 winners of the Marianne Initiative. Dedicated for many years to the queer community through his actions and criminal cases, the lawyer has been rewarded by the Initiative for his unwavering commitment. The Eye of the House of journalists had the opportunity to interview him about his commitment and his NGO.

Married with a young son, Shahanur has often feared for his family. His wife has herself specialized in defending the rights of women and children, who are also oppressed in Bangladesh. Yet Shahanur Islam has never given in to the threats, intimidation and aggression he suffers at the hands of his detractors. A lawyer by passion and deeply motivated by respect for human rights, nothing seems able to stop him.

And with good reason: Bangladesh is a South Asian country dominated by the Islamic religion. There, the LGBTQI+ community faces many and varied forms of violence, discrimination and marginalization within its family, society and state due to segregative laws, religious sentiments and social norms. Having had a transgender cousin assaulted, Shahanur knows what he’s talking about. 

Bangladesh has also experienced periods of political instability, with frequent changes of government and cases of political violence. A toxic, even deadly environment for rights defenders, where their work is seen as a challenge to the government or to powerful actors. 

Weak democratic institutions and a lack of respect for the rule of law prevent the implementation and enforcement of human rights protections,” explains the 2023 Marianne Initiative winner. “There is a culture of impunity for human rights violations. This discourages people from seeking and obtaining justice, which makes our struggle difficult,” he laments.

Journalists, activists and human rights defenders are the constant victims of harassment, threats and even violence for denouncing violations or criticizing the government. Extrajudicial executions and enforced disappearances are widespread in Bangladesh. This contributes to a climate of fear and mistrust of law enforcement agencies, and hampers efforts to protect human rights.”

But other parameters must also be taken into account: poverty and illiteracy (literacy rate 75%), “which exacerbate human rights problems in Bangladesh, as marginalized people lack access to basic rights and services. In addition, human rights organizations and institutions have limited resources, preventing them from effectively investigating and documenting violations and providing support to victims.”

A lawyer dedicated to the LGBTQI+ community

This situation has deeply shocked and moved me, especially as I have witnessed similar persecution and discrimination in my neighborhood and within my extended family.” Feeling a strong sense of empathy and concern for their well-being, “I knew I had to act to change things.”

A few years ago, he began to learn about LGBTQI+ issues around the world and to make contact with committed activists and institutions. “These experiences have strengthened my determination to defend LGBTQI+ rights in my own country,” in both his personal and professional life.

He firmly believes in the fundamental principles of human rights, equality and dignity for all individuals, regardless of their sexual orientation, age, gender identity or expression.

His work aims to empower LGBTQI+ people, helping them to assert their rights and claim their rightful place in society. He knows his role as an advocate is “essential” to “promoting positive change, raising awareness and lobbying for better legal protection for the community. “As a human rights defender, lawyer and citizen journalist in Bangladesh, I have for some years been defending the rights of minorities, as well as victims of torture, extrajudicial executions, enforced disappearances and organized violence.” An “unwavering commitment” for the queer community, and will never stop contributing to a future “where all individuals can live in dignity and freedom.”

Multiple violent assaults in Bangladesh

A fight that seems never-ending. “Last year, I received threats from Islamic extremists, which also targeted my wife and child. That’s why we have taken various security measures to protect them while they live in Bangladesh.” Threats he still receives today.

On the ground, his family avoids crowded places, only goes out in groups and not after dark; they frequently change their itinerary when traveling, as well as their place of residence. Precautions that have a heavy impact on their daily lives. “The safety of my family is an absolute priority, and I would be grateful for any help we could receive to overcome these difficult circumstances,” says the lawyer.

I have faced terrifying experiences, including repeated threats, death threats, intimidation, physical assaults, and unlawful prosecution,” he confides without lowering his head. Shahanur lodged a complaint with each assault, to no avail.

First on January 9, 2011, in the Thakurgaon district in the north of the country. At the time, he was in the presence of two other rights defenders, on a fact-finding mission to investigate a human rights violation. “During our visit, we were attacked by a group of around ten people. One of the assailants introduced himself as a member of the local Parishad Union (editor’s note: rural council), while another claimed to be its president.”

They aggressively questioned us about the purpose of our presence in the area, then one of them physically assaulted me as I tried to call the local police. They then began robbing us at gunpoint, taking video cameras, a laptop, important documents and cash among other things. I sustained further injuries during this assault when I desperately tried to call for help.”

The drama didn’t stop there: the men forced the group “to pose for photos while holding sums of money in US dollars.” Threatened with death and with the compromising photos being published in newspapers, the rights defenders failed to report the assault to the police.

On August 26, 2020, while working at the Naogaon District Court in the north of the country, Shahanur was attacked “by a group of Islamic terrorists. As soon as I left the courtroom and reached the veranda, I was suddenly attacked with the clear intention of abducting and killing me.”

Lawyers and law clerks save him in extremis from the terrorists. He emerged traumatized, with serious wounds under his left eye, on his forehead and the rest of his body, requiring hospitalization. A situation that reinforces Shahanur’s commitment to human rights. “I will continue to defend justice, equality and the protection of human rights for all, regardless of the risks we face“, he says repeatedly.

When he reports incidents to the police, they refuse to act or investigate. “For the assault that occurred in 2020, I was able to file a complaint and two of the assailants were apprehended. They were subsequently released on bail, and the investigation failed to arrest the other criminals involved. The police even submitted an erroneous investigation report against three of the perpetrators, wrongly discharging them.”

In October 2022, my transgender cousin and I were forcibly detained by a group of individuals in Kolabazar, Naogaon district. They threatened me with death if I didn’t withdraw the complaint filed against Jahurul Islam and my attackers in 2020. Despite these challenges and threats, I did not get justice and I continue to fight for accountability and for the protection of myself and others.”

Continued threats and harassment, even though he’s no longer in the country. “On July 11, 2023, a sub-inspector from the Special Branch of Police (SB) in Badalgachhi, Naogaon, visited my home in Bangladesh. He sought detailed information about me and my family, and asked me for personal information.” He also questioned his cousin about his work, “related to the establishment of LGBTQI+ rights and my advocacy for the decriminalization of homosexuality in Bangladesh.”

Furthermore, on June 21, 2023, “a user named ‘Mon Day’ on Facebook launched a vicious campaign against me, on an Islamic extremist Facebook group called ‘Caravan’. This campaign was aimed at deporting me from Bangladesh. They called me an enemy of Islam and falsely accused me of implementing a Western agenda to legitimize homosexuality. They also called for a ban on JusticeMakers Bangladesh, an organization I founded.”

JusticeMakers, the voice of forgotten Bangladeshis

Together with a group of young lawyers and social workers, Shahanur Islam founded JusticeMakers Bangladesh in 2010, after receiving a grant from International Bridges to Justice (IBJ) in Switzerland. Their NGO is dedicated to justice, rehabilitation and community development, with a focus on “the protection and promotion of human rights”, explains the award winner. They go so far as to represent victims in court and accompany them in their complaints.

Shahanur during a conference.

We are committed to respecting the principles set out in the Universal Declaration of Human Rights and the fundamental provisions of the Constitution of Bangladesh. We also provide humanitarian assistance to Bangladeshi victims of violations and discrimination.”

JusticeMakers defends “victims of extrajudicial killings, torture, organized violence and disappearances, as well as people facing violence and discrimination, including women and children.”

Despite the challenges and dangers I face, the moments of success and knowing I’m making a difference in someone’s life make it all worthwhile. Seeing the smiles on the faces of those whose rights have been defended, and knowing that they can now live in dignity and freedom, is truly rewarding.”

The organization, now based in France, also aims to “contribute to the defense, promotion, education, protection and realization of human rights, guaranteeing equality for all individuals, regardless of race, gender, sexual or religious orientation, caste or social class. We also provide access to existing support services for asylum seekers, refugees and immigrants of Bangladeshi origin living in France,” explains Shahanur.

Our legal experts will provide them with knowledge of existing legislation, constitutional rights and international human rights instruments.” At the same time, they communicate Bangladeshi criminal cases internationally, in order to “raise public awareness and lobby for the resolution of cases.”

They even mobilize the highest international institutions and jurisdictions, not hesitating to organize meetings, seminars and training courses. Shahanur and JusticeMakers don’t intend to stop there: they plan to “soon publish a monthly newsletter on the state of violations in Bangladesh”, as well as “research papers and books.”

We will maintain close relations and cooperation with other human rights organizations, embassies, local associations of lawyers, doctors, journalists’ associations and other professionals.” Finally, “a hotline” will be set up in Bangladesh for anyone concerned.

Marianne Initiative, an “invaluable opportunity” for JusticeMakers

These milestones would not have been possible without his participation in the Marianne Initiative, a veritable incubator for rights defenders. Shahanur feels “extremely lucky and honored” to be a laureate of the promotion of 2023. “This recognition has had a significant impact on my work as a rights defender,” he proclaims. His NGO has gained greater visibility and reached “a wider audience.” He speaks of an “invaluable opportunity” within the program, which has enabled him to have a “greater positive impact.”

Being recognized as a laureate validates my dedication and impact in promoting human rights,” the lawyer tells us. “It has strengthened my credibility, attracting support, partnership and collaboration from individuals and organizations who share this common commitment.”

At the same time, he was able to develop his advocacy skills and deepen his knowledge of international law. In short, “the international attention and support generated by the Marianne Initiative has contributed to my security and well-being in carrying out my work.”

Courageous, Shahanur is undeterred by the violence or the dizzying mass of work: he knows just how marginalized the LGBTQI+ community is in his country, and that all too often it’s a matter of life and death.

Credits photo : Jon Southcoasting

Maud Baheng Daizey

RENCONTRE. Au Bangladesh, comment « les disparitions forcées » se banalisent 

Avocat bangladais spécialisé dans les droits des minorités et personnes LGBTQI+, Shahanur Islam est l’un des lauréats 2023 de l’Initiative Marianne. Dévoué depuis de longues années à la communauté queer à travers ses actions et affaires pénales, l’avocat a été récompensé par l’Initiative pour son engagement sans faille. L’Œil de la Maison des journalistes a eu l’opportunité de l’interviewer sur son engagement et son ONG.

Marié et père d’un petit garçon, Shahanur a souvent craint pour sa famille. Sa femme s’est elle-même spécialisée dans la défense des droits des femmes et des enfants, eux aussi brimés au Bangladesh.

Shahanur Islam n’a pour autant jamais cédé aux menaces, intimidations et agressions qu’il subit de la part de ses détracteurs. Avocat par passion et profondément animé par le respect des droits humains, rien ne semble pouvoir l’arrêter. 

Et pour cause : le Bangladesh est un pays d’Asie du Sud dominé par la religion islamique. Là-bas, la communauté LGBTQI+ est confrontée à de nombreuses et diverses formes de violence, de discrimination et de marginalisation au sein de sa famille, de la société et de l’État en raison de lois ségrégatives, de sentiments religieux et de normes sociales. Ayant une cousine transgenre déjà agressée, Shahanur sait de quoi il parle. 

Le Bangladesh a également connu des périodes d’instabilité politique, avec des changements fréquents de gouvernement et des cas de violence politique. Un environnement toxique voire mortel pour les défenseurs des droits, où leur travail est perçu comme un défi au gouvernement ou à des acteurs puissants. 

« La faiblesse des institutions démocratiques et le manque de respect de l’État de droit empêchent la mise en œuvre et l’application des protections des droits de l’Homme », explique le lauréat 2023 de l’Initiative Marianne.

« Il existe une culture d’impunité pour les violations des droits de l’homme. Cela décourage les gens de demander et d’obtenir justice, ce qui rend difficile notre lutte », regrette-t-il.

« Les journalistes, les militants et les défenseurs des droits de l’homme sont les victimes constantes de harcèlement, de menaces, voire de violences pour avoir dénoncé des violations ou critiqué le gouvernement. Les cas d’exécutions extrajudiciaires et de disparitions forcées sont très répandus au Bangladesh. »

« Cela contribue à créer un climat de peur et de méfiance à l’égard des forces de l’ordre et entrave les efforts de protection des droits humains. »

Mais d’autres paramètres doivent également être pris en compte : la pauvreté et l’analphabétisme (taux d’alphabétisation de 75%), « qui exacerbent les problèmes de droits de l’homme au Bangladesh, car les personnes marginalisées n’ont pas accès aux droits et aux services de baseDe plus, les organisations et institutions de défense des droits de l’homme disposent de ressources limitées, ce qui les empêche d’enquêter efficacement sur les violations, de les documenter et d’apporter un soutien aux victimes. »

Un avocat dévoué à la communauté LGBTQI+

« Cette situation m’a profondément choqué et ému, d’autant plus que j’ai été témoin de persécutions et de discriminations similaires dans mon quartier et au sein de ma famille élargie. » Ressentant un fort sentiment d’empathie et d’inquiétude pour leur bien-être, « j’ai su que je devais agir pour changer les choses. »

Il a commencé il y a quelques années à s’informer sur les questions LGBTQI+ dans le monde et à entrer en contact avec des militants et des institutions engagés.

« Ces expériences ont renforcé ma détermination à défendre les droits LGBTQI+ dans mon propre pays », dans sa vie personnelle comme professionnelle. Il croit fermement aux principes fondamentaux des droits humains, de l’égalité et de la dignité pour tous les individus, indépendamment de leur orientation sexuelle, de leur identité de genre ou de leur expression.

Son travail vise à renforcer les capacités des personnes LGBTQI+, en les aidant à faire valoir leurs droits et à revendiquer la place qui leur revient dans la société. Il sait son rôle d’avocat « essentiel » pour « promouvoir un changement positif, sensibiliser l’opinion et faire pression pour une meilleure protection juridique de la communauté. »

« En tant que défenseur des droits de l’homme, avocat et journaliste citoyen au Bangladesh, je défends depuis quelques années les droits des minorités, ainsi que des victimes de torture, d’exécutions extrajudiciaires, de disparitions forcées et de violences organisées. »

Un « engagement inébranlable » pour la communauté queer, et n’arrêtera jamais de contribuer à un avenir « où tous les individus pourront vivre dans la dignité et la liberté. »

De multiples et violentes agressions au Bangladesh

Un combat qui semble sans fin. « L’année dernière, j’ai reçu des menaces d’extrémistes islamiques, qui visaient aussi ma femme et mon enfant. C’est pourquoi nous avons pris diverses mesures de sécurité pour les protéger lorsqu’ils vivent au Bangladesh. » Des menaces qu’il reçoit toujours aujourd’hui. 

Sur place, sa famille évite les endroits bondés, ne sort qu’en groupe et pas après la tombée de la nuit ; ils changent fréquemment d’itinéraire lorsqu’ils se déplacent, de même que de lieu de résidence.

Des précautions aux impacts lourds sur leur vie quotidienne. « La sécurité de ma famille est une priorité absolue et je serais reconnaissant de toute aide que nous pourrions recevoir pour surmonter ces circonstances difficiles », précise l’avocat.

Shahanur en conférence.

« J’ai été confronté à des expériences terrifiantes, notamment des menaces répétées, des menaces de mort, des intimidations, des agressions physiques, et des poursuites judiciaires illégales », se confie-t-il sans baisser la tête. Shahanur porte plainte à chaque assaut, en vain.

D’abord le 9 janvier 2011, dans le district de Thakurgaon, au nord du pays. Il est alors en présence de deux autres défenseurs des droM2307-DHOYVits, pour mener une mission d’enquête concernant une violation des droits de l’homme.

« Au cours de notre visite, nous avons été attaqués par un groupe d’une dizaine de personnes. L’un des assaillants s’est présenté comme un membre de l’union locale Parishad (NDLR : conseil rural), tandis qu’un autre a prétendu en être le président. »

« Ils nous ont interrogés de manière agressive sur l’objet de notre présence dans la région, puis l’un d’entre eux m’a agressé physiquement alors que j’essayais d’appeler la police locale. Ils ont alors commencé à nous voler sous la menace d’une arme, emportant notamment des caméras vidéo, un ordinateur portable, des documents importants et de l’argent liquide. J’ai subi d’autres blessures au cours de cette agression lorsque j’ai tenté désespérément de demander de l’aide. »

Le drame ne s’est pas arrêté là : les hommes ont forcé le groupe « à poser pour des photos en tenant des sommes d’argent en dollars américains. » Menacés de mort et de diffusion des photos compromettantes dans les journaux, les défenseurs des droits ne signalent pas l’agression à la police. 

Le 26 août 2020, alors qu’il travaillait au tribunal du district de Naogaon, au nord du pays, Shahanur a été attaqué « par un groupe de terroristes islamiques. Dès que j’ai quitté la salle d’audience et atteint la véranda, j’ai été soudainement attaqué avec l’intention manifeste de m’enlever et de me tuer. »

Des avocats et clercs d’avocats le sauvent in extremis des terroristes. Il en ressort traumatisé, avec de graves blessures sous l’œil gauche, sur le front et le reste du corps, nécessitant son hospitalisation. Une situation qui conforte d’autant plus Shahanur à s’engager pour les droits humains.

« Je continuerai à défendre la justice, l’égalité et la protection des droits de l’homme pour tous, quels que soient les risques auxquels nous sommes confrontés », martèle-t-il à plusieurs reprises.

Lorsqu’il signale les incidents à la police, celle-ci refuse d’agir ou d’enquêter. « Pour l’agression survenue en 2020, j’ai pu déposer plainte et deux des agresseurs ont été appréhendés. Ils ont ensuite été libérés sous caution et l’enquête n’a pas permis d’arrêter les autres criminels impliqués. La police a même présenté un rapport d’enquête erroné contre trois des auteurs de l’attentat, les déchargeant à tort. » 

« En octobre 2022, ma cousine transgenre et moi-même avons été détenus de force par un groupe d’individus à Kolabazar, dans le district de Naogaon. Ils m’ont menacé de mort si je ne retirais pas la plainte déposée contre Jahurul Islam et mes agresseurs de 2020. Malgré ces défis et ces menaces, je n’ai pas obtenu justice et je continue à me battre pour que les responsables rendent des comptes et pour que moi-même et d’autres personnes soient protégés. »

Des menaces et un harcèlement continu, même s’il n’est plus au pays. : « le 11 juillet 2023, un sous-inspecteur de la Special Branch of Police (SB) de Badalgachhi, Naogaon, s’est rendu à mon domicile au Bangladesh. Il a cherché à obtenir des informations détaillées sur moi et ma famille, et m’a demandé des renseignements personnels. »

Il a également interrogé son cousin sur son travail, « lié à l’établissement des droits des LGBTQI+ et sur mon plaidoyer pour la décriminalisation de l’homosexualité au Bangladesh. »

De plus, le 21 juin 2023, « un utilisateur nommé “Mon Day” sur Facebook a lancé une campagne vicieuse contre moi, sur un groupe Facebook extrémiste islamique appelé “Caravan”.

« Cette campagne visait à m’expulser du Bangladesh. Ils m’ont qualifié d’ennemi de l’Islam et en m’accusant à tort de mettre en œuvre un programme occidental visant à légitimer l’homosexualité. Ils ont également demandé l’interdiction de JusticeMakers Bangladesh, une organisation que j’ai fondée. »

JusticeMakers, la voix des Bangladais oubliés

Avec un groupe d’avocats et de jeunes travailleurs sociaux jeunes, Shahanur Islam fonde JusticeMakers Bangladesh en 2010, après avoir reçu la bourse de l’organisation International Bridges to Justice (IBJ), en Suisse.

Leur ONG se consacre à la justice, la réhabilitation et le développement communautaire, en mettant l’accent sur « la protection et la promotion des droits humains », explique le lauréat. Ils vont jusqu’à représenter les victimes au tribunal et les accompagner dans leur plainte.

« Nous nous engageons à respecter les principes énoncés dans la Déclaration universelle des droits de l’Homme et les dispositions fondamentales de la Constitution du Bangladesh. Nous fournissons aussi une assistance humanitaire aux Bangladais victimes de violations et de discriminations. »

JusticeMakers défend des « victimes d’exécutions extrajudiciaires, de tortures, de violences organisées et de disparitions, ainsi que des personnes confrontées à la violence et à la discrimination, y compris les femmes et les enfants. »

« Malgré les défis et les dangers auxquels je suis confronté, les moments de réussite et le fait de savoir que je fais la différence dans la vie de quelqu’un en valent la peine. Voir les sourires sur les visages de ceux dont les droits ont été défendus, et savoir qu’ils peuvent désormais vivre dans la dignité et la liberté, est vraiment gratifiant. »

L’organisation, aujourd’hui basée en France, a également pour objectif de « contribuer à la défense, à la promotion, à l’éducation, à la protection et à la réalisation des droits de l’homme, en garantissant l’égalité pour tous les individus, peu importe leur race, sexe, orientation sexuelle ou religieuse, caste ou classe sociale. »

« Nous donnons aussi accès aux services de soutien existants pour les demandeurs d’asile, les réfugiés et les immigrés d’origine bangladaise vivant en France », précise Shahanur.

« Nos experts juridiques leur fourniront des connaissances sur la législation existante, les droits constitutionnels et les instruments internationaux relatifs aux droits de l’homme. »

Ils communiquent par la même occasion les affaires pénales bangladaises à l’internationale, afin de « sensibiliser l’opinion publique et faire pression pour la résolution des affaires. »

Ils remuent jusqu’aux plus hautes institutions et juridictions internationales qu’ils mobilisent, n’hésitant pas à planifier des meetings, séminaires et formations. Shahanur et JusticeMakers ne compte pas s’arrêter là : ils comptent « publier prochainement un bulletin mensuel sur l’état des violations au Bangladesh”, ainsi que “des documents de recherches et de livres. »

« Nous maintiendrons des relations étroites et une coopération avec d’autres organisations de défense des droits humains, des ambassades, des associations locales d’avocats, de médecins, des associations de journalistes et d’autres professionnels. » Enfin, « une ligne téléphonique d’urgence » sera mise en place au Bangladesh pour toute personne concernée. 

Initiative Marianne, « opportunité inestimable » pour JusticeMakers

Des étapes qui n’auraient pu être atteintes sans sa participation à l’Initiative Marianne, véritable incubateur pour les défenseurs des droits. Shahanur se sent « extrêmement chanceux et honoré » d’être lauréat de la promotion 2023.

« Cette reconnaissance a eu un impact significatif sur mon travail en tant que défenseur des droits », clame-t-il. Son ONG a obtenu plus de visibilité et atteint « un public plus large. » Il parle d’une « opportunité inestimable » au sein du programme, qui lui a permis d’avoir un « plus grand impact positif. »

« Le fait d’être reconnu comme lauréat valide mon dévouement et mon impact dans la promotion des droits de l’homme », nous explique l’avocat. « Cela a renforcé ma crédibilité, attirant le soutien, le partenariat et la collaboration d’individus et d’organisations qui partagent cet engagement commun. »

Il a pu par la même occasion développer ses compétences en plaidoyer et d’approfondir ses connaissances en droit international. En résumé, « l’attention et le soutien internationaux suscités par l’Initiative Marianne ont contribué à ma sécurité et à mon bien-être dans l’accomplissement de mon travail. »

Vaillant, Shahanur n’est pas découragé par les violences ou la masse vertigineuse de travail : il sait à quel point la communauté LGBTQI+ est marginalisée dans son pays, et qu’il s’agit bien trop souvent de vie ou de mort.

Crédits photo : Jon Southcoasting, Shahanur Islam.

Maud Baheng Daizey